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EL PLOMO EN LA GASOLINA


El controvertido asunto de la gasolina sin/con plomo sigue siendo algo que provoca multiples dudas en los usuarios, sobre todo las referentes a si su vehiculo puede o no usarla y las diferencias entre una gasolina y otra.

Tratare de aclarar los conceptos con las siguientes cuestiones:

  • ¿Por que tienen plomo las gasolinas?
  • ¿Por que eliminar el plomo de los combustibles?
  • ¿Como se elimina el plomo?
  • Conclusiones


¿POR QUe TIENEN PLOMO LAS GASOLINAS?

A partir de los años 20 y como consecuencia de los mayores requerimientos de los motores de explosion derivados del aumento de compresion para mejorar su rendimiento, se inicia el uso de compuestos antidetonantes a base de plomo (Pb) y manganeso (Mn) en las gasolinas.

El indice de octano de una gasolina es una medida de su capacidad antidetonante, asi las gasolinas con alto indice producen una combustion mas suave y efectiva. El octanaje nos indica la presion y temperatura a que puede ser sometido un combustible carburado (mezclado con aire) sin auto-encenderse, cualquier combustible liquido o gaseoso (alcohol, butano, colonia, etc.) tiene un indice de octano determinado.

Si el combustible no tiene el indice de octano adecuado, en motores con elevadas relaciones de compresion (oscilan entre 8,5 y 10,5:1) se producira el "autoencendido" de la mezcla, es decir la combustion es demasiado rapida y dara lugar a una detonacion (como si fuese un motor de ciclo diesel) que hace que el piston sufra un golpe brusco y se reduzca drasticamente el rendimiento del motor, llegando incluso a provocar graves averias. Este fenomeno tambien se conoce entre los mecanicos como "picar bielas".

Dicho indice de octano se obtiene por comparacion del poder detonante de la gasolina con el de una mezcla de heptano e isooctano. Al isooctano se le asigna un poder antidetonante de 100 y al heptano de 0, de esta manera una gasolina de 95 octanos corresponderia en su capacidad antidetonante a una mezcla con el 95% de isooctano y el 5% de heptano.

El uso de antidetonantes a base de plomo y manganeso en las gasolinas obedece principalmente a que no hay forma mas barata de incrementar el octanaje en las gasolinas que usando compuestos de ellos (Tetraetilo de Plomo-TEP-,Tetrametilo de Plomo -TMP- y a base de manganeso conocido por sus siglas en ingles como MMT) comparando con los costos que conllevan las instalaciones que producen componentes de alto octanaje (reformacion de naftas, desintegracion catalitica, isomerizacion, alqui-lacion, produccion de eteres-MTBE, TAME-, etc.).

A partir de los años 70, el uso de compuestos de plomo en las gasolinas tenia dos razones: la primera, era la comentada de alcanzar el octanaje requerido por los motores con mayor relacion de compresion y la segunda proteger los motores contra el fenomeno denominado Recesion del Asiento de las Valvulas de Escape (Exhaust Valve Seat Recession, EVSR) junto a la labor lubricante que el plomo ejerce en la parte alta del cilindro (piston, camisa, segmentos y asientos de valvula)

Ante esta exposicion de virtudes surge la segunda cuestion:

¿POR QUe ELIMINAR EL PLOMO DE LOS COMBUSTIBLES?

Como sabemos los metales "pesados" (plomo, manganeso, mercurio, cadmio, etc.) resultan perniciosos tanto para el medio ambiente como para la salud humana, tienen la mala costumbre de fijarse en los tejidos llegando a desencadenar procesos mutagenicos en las celulas.

Desde el punto de vista de la salud, la presencia de plomo en el aire que respiramos tiene diferentes efectos en funcion de la concentracion presente y del tiempo a que se este expuesto.
Algunos de sus principales efectos clinicos, detectados por el envenenamiento agudo con plomo, son interferencia en la sintesis de la hemoglobina, anemia, problemas en el riñon, bazo e higado, asi como afectacion del sistema nervioso, los cuales se pueden manifestar cuando se detectan concentraciones por encima de 60 mg de Pb por cada 100 mililitros de sangre.

En los 70, ante los graves problemas de deterioro ambiental del planeta y su impacto sobre los seres humanos que lo habitan, los gobiernos de los paises iniciaron una serie de acciones para detener y prevenir esta problematica ambiental.

Una de las acciones que se inicio en los paises industrializados fue, en primera instancia, reducir el contenido de plomo en las gasolinas, al determinarse que la principal fuente de emision de oxidos de plomo a la atmosfera la constituyen los vehiculos con motor que usan la gasolina con plomo. Esta situacion, no solo es privativa de las naciones desarrolladas, tambien es un fenomeno que se presenta en las regiones del planeta con alta densidad de poblacion, que consecuentemente utilizan gran cantidad de vehiculos y consumen volumenes considerables de
gasolina.

Ademas existe una incompatibilidad manifiesta entre el uso de gasolinas con plomo y los catalizadores de oxidacion empleados para eliminar las emisiones de monoxido de carbono (CO) a la atmosfera. El plomo se fija al catalizador y lo destruye de forma irreversible


¿CoMO SE ELIMINA EL PLOMO?

Para poder eliminar el plomo hay que sustituir los compuestos de este por otras sustancias que tengan el mismo efecto antidetonante, al tiempo que hay que preparar los motores para que no precisen de sus efectos lubricantes.

Lo segundo corre por cuenta de los fabricantes, mientras que respecto a lo primero las petroleras han optado por sustituirlo por proporciones mucho mayores de ciertos hidrocarburos aromaticos, isoparafinas y compuestos oxigenados, cuyo exceso debe ser recirculado al motor y/o transformado en el catalizador. De esta manera, utilizando combustible sin plomo en un vehiculo que no disponga de los dispositivos necesarior para ello, dicho exceso sera emitido directamente a la atmosfera en forma de hidrocarburos sin quemar.

Considerando que dichos hidrocarburos aromaticos (benceno principalmente, tolueno y xileno) las isoparafinas y los compuestos oxigenados son claramente carcinogenicos, desde el punto de vista de la salud es mas conveniente emplear gasolina con plomo que sin plomo en un vehiculo no preparado para esta.

CONCLUSIONES

El uso de gasolina sin plomo en vehiculos preparados para ello (provistos de catalizador y de un sistema adecuado de recirculacion de gases) es la mejor forma de contaminar poco.

El uso de gasolina sin plomo en vehiculos no preparados para ello pero que si la admitan por sus caracteristicas de diseño del motor, repercutira en un aumento significativo de las emisiones de sustancias nocivas.

Usando gasolina sin plomo en vehiculos no preparados para ello y que no la admitan por el diseño del motor, hara que se acorte la vida de este y que se produzcan desgastes prematuros en asientos de valvulas y cabeza de los cilindros.

Por ultimo, si usamos gasolina con plomo en un vehiculo diseñado para emplear gasolina sin plomo, destruiremos el catalizador.



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Actualizado: 17/04/2014